El litio puede prevenir el cáncer de colon

Un nuevo estudio ha demostrado cómo el litio, un fármaco para dolencias psiquiátricas, puede potenciar la aptitud de las células madre sanas del intestino, haciéndolas más resistentes al sabotaje de las células madre mutantes que causan el cáncer, según publican en la revista ‘Nature’.

Investigadores de los Países Bajos, financiados por la organización benéfica británica Worldwide Cancer Research, han descubierto una forma de potenciar la aptitud de las células sanas del intestino para prevenir el desarrollo del cáncer de intestino.

Se cree que la mayoría de los casos de cáncer de intestino están causados por mutaciones en un gen llamado APC. Se ha demostrado que las células madre intestinales con mutaciones en el gen APC tienen una ventaja competitiva sobre sus homólogas sanas y con frecuencia las superan, lo que provoca un crecimiento ilimitado y cáncer.

Hasta ahora no estaba claro cómo las células madre mutantes ganan la partida, pero una nueva investigación muestra ahora que las células madre mutantes emiten activamente señales que sabotean la función de las células madre sanas en el intestino.

El profesor Louis Vermeulen, jefe de grupo del Centro de Medicina Molecular Experimental del UMC de Ámsterdam, y autor principal del artículo, explica: “Hemos descubierto los primeros pasos en el desarrollo del cáncer de intestino y hemos comprobado que tras la aparición de una mutación en un gen clave que regula las células madre del intestino, estas células se convierten en tramposas que suprimen activamente las células normales del entorno”.

Concepto de supercompetencia

“Se trata de un concepto totalmente nuevo, ya que siempre se pensó que las células mutantes que pueden convertirse en cáncer simplemente proliferan más rápido o son resistentes a la muerte celular –añade–. Pero nuestros hallazgos indican que las células que van camino de convertirse en un cáncer completo pueden suprimir activamente las células madre del entorno para obtener una ventaja competitiva. Este es un concepto al que nos referimos como supercompetencia”.

Los investigadores también descubrieron una forma de evitar que las células madre mutantes interfirieran con las sanas. El litio, un fármaco comúnmente utilizado para el tratamiento de varios trastornos psiquiátricos, impidió que las células madre mutantes tomaran el control y formaran tumores en los ratones al hacer que las células madre sanas fueran insensibles a las señales dañinas.

A partir de ahora se llevará a cabo en los Países Bajos un ensayo clínico financiado por la Sociedad Holandesa del Cáncer (KWF) para comprobar el efecto del litio en el desarrollo del cáncer de intestino en personas con poliposis adenomatosa familiar (PAF).

En el ensayo se reclutarán 10 pacientes adultos jóvenes con PAF y se observará a los pacientes antes, durante y después del tratamiento con litio durante un total de 18 meses. Los investigadores recopilarán pruebas sobre el efecto preventivo del litio en las células madre mutantes y la formación de pólipos, además de comprobar el perfil de seguridad del litio. Es probable que los resultados del ensayo clínico sirvan de base para realizar ensayos más amplios con más pacientes.

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